皮埃尔·梅尚

这位天文学家其实在以前的文章中已经提到过几次,虽然都不是主角。毕竟有能力与机会做出开创性贡献的幸运儿是少数,绝大部分科学工作者要承担的都是同他一样铺垫和推进工作,现在借着汉化梅西耶资料的机会翻译出来,也算是对无数已淡出历史的前辈的一份纪念。关于他在经线测量方面的工作细节,已有《万物之尺》一书作详细介绍。本页面翻译自SEDS梅西耶资料站,完整译文发布在梅西耶资料中文站

皮埃尔-弗朗索瓦-安德烈 梅尚 Pierre François André Méchain于1744年8月16日出生在法国北部的拉昂(Laon), 他是建筑师皮埃尔-弗朗索瓦 梅尚(Pierre-François Méchain)和玛丽-玛格丽特 罗泽(Marie-Marguerite Roze)的儿子,他们本来希望他能子承父业。他在学院里学习了数学和物理,但由于经济困难不得不离开,在离巴黎50公里的地方给两个男孩当起了家庭老师。

后来他结识了”天文学(L’Astronomie)”的作者热罗姆·德拉朗德(Jérôme de Lalande),参与校对了该书第二版的部分章节。1772年,拉朗德为梅尚在凡尔赛(Versailles)的海军制图所(Depot of Maps and Charts of the Navy)谋得了一个水道测绘助理的工作。起初这只是个临时职位,梅尚仍要在外代课以贴补家用。到了1774年, 梅尚终于在海军部获得了一个计算员的固定职位。当时梅西耶在克鲁尼旅馆(Hotel de Cluny)的小天文台供职,和他隶属同一部门。这两位天文学家显然就是在这时熟识的。1777年梅尚和Barbe-Thérèse Marjou结婚,有两个儿子和一个女儿。

梅尚和梅西耶一样,非常热衷于彗星观测和搜索。 并且也受着星云状天体的困扰,在1779至1782年间发现了 多达30个深空天体,其中26个都是首次为人所知。 那时他与梅西耶之间已经有密切的合作,会将自己的观测在第一时间寄给梅西耶,而后者在确认了它们的位置之后将其加入自己的星表。 这两个天文学家从1780年8月下旬开始以他们旺盛的精力寻找尽可能多的“星云”,直到1781年3月最终版的梅西耶星表手稿付梓。 梅尚最后的两个贡献 M102 和 M103, 来不及检查就发表了,甚至没有给出坐标。 另外的四个发现则错过了出版; 即现在的 M104, M105, M106, 和 M107。 1783年5月6日他把这几个写信告诉了Berliner Astronomisches Jahrbuch的编辑伯努利。 在同一封信中,梅尚纠正说(也许是错误的),他发现的 M102其实是对M101的重复观测, 从此开始了对这个天体身份的持久不决的讨论。 他还提到了梅西耶星表中同M97列在一起的天体,现在已按照Owen Gingerich的提议增补为 M108和M109。

梅尚在1781年发现了他的头两颗彗星,而且凭借他的数学功底算出了它们的轨道。他研究了1532年和1661年彗星的轨道,推翻了当时流行的二者是同一天体的假说。 这项工作为他赢得了科学院1782年大奖(the Grand Prix),也成为他同年成功入选科学院的主要原因。 梅尚在在1786年发现了后来著名的”恩克彗星(Comet Encke)” (因为德国天文学家 J.F. Encke 算出了它的轨道)。这是已知彗星中回归周期最短的一个,只有3.5年。

在十八世纪80年代,梅尚为绘制德国和意大利北部等地区的地图进行了几次勘测活动。 1785年他成为法国天文年历 Connaissance des Temps的编辑,并担任1788至1794年卷的主编,在1785至1792年间出版(当时的法国天文年历提前三年发行)。而正是这份刊物发表了梅西耶星表,有一份材料说梅西耶也在1785年被任命为该杂志的合作编辑(associate editor)。 在1787年,梅尚协同卡西尼(J.D. Cassini) 和勒让德(Legendre) 测量了巴黎和格林尼治之间的经度差。 他们还顺便跑到位于英格兰Slough的天文台去拜访了 威廉姆 赫歇尔(William Herschel) 。

1791年, 一项测量从敦刻尔克到巴塞罗那经线的工程启动,梅尚带着助手Tranchot承担了南段的工作。 这项开始于1792年6月25日的工作,饱受了法国大革命带来的诸多困难: Essone的革命者一度把梅尚和Tranchot的设备误当成武器而将他们逮捕,不过后来还是允许他们继续工作。 在西班牙时梅尚又意外受伤,等到他恢复的时候,法国和西班牙宣战了,他被看管起来。 不过,他还是在1793年8月10日从巴塞罗那发现了他的第七颗彗星。当时巴黎正处于恐怖统治时期,由于梅尚身陷国外,他失去了全部财产,他的家庭倍受煎熬。 后来他终于被允许离开西班牙前往意大利,在热那亚滞留了一段时间之后,他终于在1795年回到巴黎。

他一回来就成为新科学院和经度管理局(Bureau of Longitudes)的成员,还被任命为巴黎天文台台长,他后来的彗星都是在这里发现的。梅尚由于担心巡天数据的质量,在很长一段时间内都拒绝发表。后来他得到了拿破仑对扩大巡天范围的许可,在1803年离开了巴黎。 在完成了这部分工作之后,梅尚得了黄热病,于1804年9月20日在西班牙的卡斯特里翁(Castellon de la Plana)去世。 为了纪念他,天文界在2002年6月24日以他的名字命名了一颗小行星 (21785)。

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