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宇宙中的旋涡

梵高"星夜"

梵高”星夜”

1889年,籍籍无名的荷兰画家文森特·梵高正在法国南部普罗旺斯省的一家精神病院里休养(半年之前他在情绪激动时癫狂地割下了自己的左耳)。这家精神病院曾是一个修道院,座落于圣雷米城外的丘陵中。梵高的房间有一扇朝南的窗户,他能在窗前看见日升月落。虽然这时他还没有卖出过一幅画,但他仍在身体允许的时候不停地创作,甚至还在看护的陪同下前往不远的阿尔皮勒山里写生。正是在这里,他画出了著名的油画“星夜”。沉静的原野夜空仿佛一条宽广的河流,遍布着光的漩涡。厚重的颜料被涂抹在光点的四周,看似笨拙,但却充满动感与力量。他把喜爱的柏树也加了进来,像绿色的火焰一般舞动着。这是他一直想表现的主题。 此前他也试过两次(分别是“夜晚咖啡馆的露台”和“罗纳河上的星夜”),但都不如这幅触动人心。没人知道他是如何获得灵感的。
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新书推荐《LaTeX入门》

KnuthTeX早在30年前就已经成为国际科学出版领域的工业排版标准。现在随着国家科研水平的提高和国际交流增多,越来越多的国内科研人员和研究生开始使用TeX来准备论文报告幻灯片,很多高校也开始使用TeX模版来统一毕业论文格式。

但是对于习惯了Office的用户来说,学习LaTeX决不是一件轻松的事。一方面因为使用LaTeX需要用到大量的格式标签和命令,短时间内很难得心应手,另一方面则是缺少合适的中文手册和资料,许多问题在网上找不到答案,身边也无人可问。于是很多初学者知难而退,浅尝辄止。其实,各类TeX中英文图书也有不少,但是它们普遍忽略了一个问题,那就是:对一个TeX新手来说,最困难的地方其实并不是语法命令,而是工作环境的陌生和背景知识的欠缺。
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写在《平行宇宙》之后

在书店里随手拿起这本《平行宇宙》,这是个能吸引人的标题,虽然不是我喜欢的方向,随手翻了几页,忽然瞥见女天文学鲁宾的一个八卦:“她申请哈佛大学,被接受了,但并没有去,因为她和一位化学家结婚了,一起去了康奈尔大学。(她收到哈佛大学一封回信,信底有一行手写的话:‘该死的妇女,每当我得到一位好学生,一切都准备好后,她又结婚了,跑了’)”,我立刻决定买下这本书,它至少真实……
  
  但事实比我设想的要好得多,这本书写得通俗流畅,历史演进的繁复轨迹,学科发展的错综脉络,都处理得十分清晰,物理过程的形象类比,都在恰当的地方提到,不显赘余,不觉枝蔓,穿插各处的科幻故事,电影剧透,以及名人八卦形成了很好的点缀和消遣,译文也平实顺畅,唯一的不足是偶尔有些细节不是那么专业,比如 horizon 按台湾的习惯译为 “穹界”,inflation译成“膨胀理论”,flatness problem 译成“平面问题”,horizon problem 则成了“地平线问题”, Max Born 叫做“马克斯·博恩”,Cornell 成了“科内尔”……以前我会以此指责译者学识有限,考证不足之类,但现在,在亲自做了一些具体工作之后,我为自己以前的苛责而惭愧!学者要多少年的积淀才能将学识娓娓道出,译者要有怎样的效率才能将信息及时传播? 继续阅读

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[推荐]《玻璃的奇迹》

象所有其他重要的发明一样,光学玻璃的出现也有着曲折的历史,上文因为担心内容庞杂就略过了。这次推荐一本精彩的传记:联邦德国舍费尔(Fritz Scheffel)所写的《玻璃的奇迹——蔡司,阿贝,朔特的创业史》

玻璃在凝固过程中非常容易生成条纹和气泡,因此早期光学系统的成像质量相当有限。十八世纪八十年代瑞士工匠Pierre Louis Guinand发现不断搅拌玻璃液就可以得到均匀的玻璃。1869年门捷列夫(Dmitri Ivano Mendeleev)发表了元素周期表,化学家们从此可以更加系统和有效的研制新型玻璃。德国的光学机械师卡尔·蔡司(Carl Zeiss),物理学家阿贝(Ernst Abbe),化学家朔特(Otto Schott)先后走到了一起,凭借蔡斯多年的生产经验,阿贝深厚的光学理论基础,加上朔特所研制的性能优异的玻璃,将1847年出现在小镇耶拿(Jena)上的手工作坊发展成为世界上最好的光学仪器生产厂商,阿贝和朔特也达到了各自学术领域的巅峰!而蔡司公司并未就此止步。1923年公司的鲍尔斯费尔德教授(Walther Bauersfeld )发明了光学天象仪(planetarium),被称作“耶拿的奇迹”。凭借阿贝当年建立的企业基金,他们顺利度过了二战后的国内经济萧条期,将优良的光学品质传承至今,神话仍在继续……

我看的是上海译文出版社1982年的版本,胡仲华和陈韻秋先生的译文流畅自然,有着属于那个年代的认真态度。我是看着那一辈科技工作者的作品长大的,当时觉得一切都很自然,现在轮到自己来承担这份责任了,才知道其中的辛苦……

这本书恐怕不太好找,短期内也不会再版,就趁着新年放出下载(感谢duyu1977),算作对关注本站的朋友们的一点小小心意吧。

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《环宇孤心》随想

从架上取下这本书时,印象并不好,因为封面上的“环宇”是简化字滥用的产物(虽然字典上也承认),按本义应用“寰”。

四位译者显然也缺乏足够的学科背景,不知道“梅西耶”、“莫纳克亚山”、“钱德拉塞卡”、“银河系漫游指南”,“思想实验”等名称,甚至混淆“量化”和“量子化”。但是这本书的内容实在太丰富了,它回顾二十世纪后半叶50多年的天文学发展脉络,涵盖宇宙学天体物理,实测天文,粒子物理等最前沿科技,连缀哈勃、惠勒(美国物理学奠基人)、霍金(不用多做介绍)、格拉肖(1979年诺贝尔物理学奖获得者)等十几位天文物理学家们的探索历程,即使是专业人员也未必通晓所有的细节。在这样的前提下译者们为此付出的努力是令人尊敬的,所犯的错误也是可以理解的。作者丹尼斯·奥弗比作为《纽约时报》科学版的副总编辑,他高超的叙述技巧在很大程度上弥补了译文的不足,此书仍然引人入胜。

五十年前,为了较为精确的测定空间距离,天文学家们需要几十年的时间积累数据,再凭肉眼从获得的照相底片中筛选目标、比对、测量……工作时间都是用年来计算。而二十年后,年轻一点凭借新的方法和技术,在几年之内便推翻了前辈们耗费几十年的精力所得出的结论,生命的价值就这样被否定,无关才智。

现在我重复同样的工作,输入几个简单的字母,轻敲回车,再等待一首歌的时间,便完成了从前半年的工作,以更高的精度。但研究并未因此变得轻松,各地天文台一年积累的数据比那个时代的观测者一生所见过的还要多!我需要更快的计算机,更好的程序,更多的努力……

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